“琵琶”之名是古人巧妙地結合音、形、意的造字手法產生出來的,為漢語中特有,並非外來詞。其最初是對所有類似的彈撥樂器的指稱。有關琵琶的記載最早出現在2000年前。如東漢年(公元前25 --220年)學者劉熙在《釋名》一書中寫到: "枇杷, 推手前曰枇, 引手卻曰杷, 像其鼓時, 因此為名"。但當時的琵琶形狀與現在的不同, 其形狀為直頸,園形音箱,音位和弦數不固定。 弦數為四 五 六條不等. 這種琵琶當時被稱作 "秦琵琶" 或 "秦漢子"。實際上它就是今天我國民樂器中阮的前身。其名字來源於晉代竹林七賢中的阮咸。阮咸以善彈琵琶 而著稱。後人就把這種樂器稱作“阮咸”,簡稱為阮。而琵琶之名讓給了後來的曲項琵琶。
  到了公元五、六世紀隨著中國與西域民族商業和文化交流的加強, 從中 亞地區傳入一種曲項琵琶, 其形狀為曲頸, 梨形音箱, 有四柱四弦,很像目前在阿拉伯國家常見的烏特琴或古波斯的巴爾巴特琴。橫抱琵琶用撥子演奏。 這種琵琶當時人稱“胡琵琶”. 而且還出現過一批高超的演奏家,使得這種琵琶在當時很流行,連皇室都開始熱衷於聽“胡樂”。後來人們結合胡琵琶,對原來的"秦琵琶"進行改造發展而形成今天還有保存的唐代琵琶。此後又進一步改造,使其從音色到造型更適合中國人的口味。現代琵琶就是由這種唐琵琶演變發展而來的。